L’obligation scolaire est régit par la loi et est une mesure contre l’exclusion, afin de permettre à la collectivité de s’instruire et d’apprendre. Les écoles peuvent être obligatoires ou facultatives, selon les pays, durant un temps plus ou moins long. Dans presque tous les pays (la France ou les États-Unis par exemple), ce n’est pas l’école qui est obligatoire, mais l’instruction des enfants. Dès lors, des parents peuvent décider d’instruire eux-mêmes leurs enfants à la maison ou de les confier à des écoles de leur choix. L’âge de début d’instruction obligatoire se situe généralement aux alentours de 6 ans (6 ans au Canada et en France, 7 ans en Finlande).
L’âge de fin d’obligation d’instruction est nettement plus disparate, variant de 9 ans en Chine populaire à 16 ans dans beaucoup de pays occidentaux ; il dépend essentiellement des moyens financiers que le pays peut, ou veut consacrer à l’éducation de sa jeunesse.